Arkeologisten löydösten mukaan Saarenmaan alue on asuttu vähintään viisi tuhatta vuotta.

Suotuisten ilmasto-olojen ja maantieteellisen eristyksen ansiosta Saaremaa oli yksi Viroon tiheimmistä asutuimmista alueista ennen saksalaisten ristiretkien miehityksen alkua (1200-luvun alussa).

Skandinavian sagas kahdeksannesta - 10. vuosisata Saaremaa mainittiin Eysysla. Vanhoissa saksalaisissa ja venäläisissä lähteissä nimi oli Oesel.

Itäisen ja lännen välisen maantieteellisen sijaintinsa vuoksi Saarenmaan alue ja koko Viro olivat eri maiden hallitsemia seitsemän vuosisadan ajan: tammikuussa 1227 teutoni-ritarit toivat 20 000 armeijan jäädytettyyn mereen ja perustivat saksan sääntö, joka kestää usein kiistoista huolimatta vuoteen 1559 saakka.

Seuraavien 90 vuoden aikana nähdään viisi erilaista voittajaa, ensin tanskalaisia, sitten ruotsalaisia, joita seuraa toinen tanskalainen hyökkäys, sitten venäläiset ja lopulta ruotsalaiset taas vuonna 1645. Ruotsalaiset menettivät Itämeren omaisuutensa venäläisille vuonna 1710.

Tsaari-imperiumi päättyi vuonna 1917, mutta Saaremaa välittömästi vastasi saksalaiset joukot, jotka lähtivät marraskuussa 1918. Sen jälkeen Viro sai ensimmäisen tasavallansa vuoteen 1940 saakka.

Toisen maailmansodan tuhoaminen, Saksan ja Venäjän karkotukset sekä Ruotsin "venemajäljelle" johtivat väestön vähenemiseen yli 30 prosentilla vuonna 1939 tapahtuneesta 56 000: sta 38 000: een vuonna 1945; se on pysytellyt tämän tason jo vuodesta.

1900-luvun alussa Saaremaa oli noin 60 000 asukasta, joista noin 4 000 asui Kuressaaressa. Se oli tyypillinen maaseutualue, jolla oli erittäin suuri väestötiheys. Siksi monet saaristolaiset joutuivat menemään mantereelle tai jopa muihin maihin.


Osa väestöstä ilmaisi tyytymättömyytensä luterilaisesta kirkosta ortodoksiseksi 1800-luvun puolivälissä. Useat ihmiset olivat aktiivisia työväenluokan vallankumouksellisessa liikkeessä 1900-luvun alussa.

1800-luvun toisen puoliskon aikana toteutetut uudistukset herättivät Saarenmaan taloudellista elämää ja helpottivat yrittäjyyden edistymistä.

Tärkeitä maamerkkejä piirin kehityksessä olivat aluslinjojen avaaminen Riialle ja Pietariin 1858 ja säännöllisen lauttaliikenteen alku Manner-mantereen ja Muhun saaren välillä 1888, Roomassaaren sataman rakentaminen vuonna 1894, Saaremaan ja Muhun välinen maasilta valmistui vuonna 1896, Kuressaaren ja Pärnun välisen telegrafikommunikaation organisointi vuonna 1875 ja ensimmäisen sähkövoimalaitoksen käynnistäminen vuonna 1912.

Osuustoiminnan Saaristolaisten alkoi kehittyä: ensimmäinen farmer`s yhdistys perustettiin vuonna 1899: meijeri osuuskunta klo Valjalan vuonna 1912 Osuuskauppa klo Tornimäen vuonna 1905: säästö- ja laina yhdistys Kuressaaressa 1911. edistyttiin koulutus ja kulttuuri. Monet vanhat kartanot muuttuivat kouluihin ja kymmeniä uusia nykyaikaisia ​​koululaitoksia rakennettiin. 1930-luvulla Saarenmaalla oli 80 peruskoulua ja Gymnasium. Piirin talouden kehittymiseen tarvittavat kaupat opetettiin Kuressaaren Nautical Schoolissa (perustettu 1891), Industrial School (1922), Kõljala maatalouskoulu (1919) ja Karja School of Domestic Economy (1929).

Viron tasavallan lyhyt ajanjakso oli itsensä tunnistamisen ja yhteisön rakentamisen aika. 1920-luvun maatalouden uudistuksen myötä maanomistajien maat jakautuivat talonpoikien kesken. Ennen toista maailmansotaa Saarenmaalla oli noin 10 000 maata (keskimääräinen maanomistus oli 23 hehtaaria, peltokasvien pinta-ala 38 000 hehtaaria). Suurin osa voitosta on peräisin maidontuotannosta. Vuonna 1938 9 meijeriosuuskunta vei voin; 23 pienet meijerit, ns. "Kerma-asemat" pystyivät käsittelemään noin 14 tuhatta tonnia maitoa vuodessa. Myös pienimuotoista teollisuutta ja terveyskeskusta kehitettiin. Lähes 150 pienyritystä joko kaivasi tai käsitteli paikallisia raaka-aineita.

Muinaisen perinteen mukaan asukkaat rikastivat ruokavaliotaan kaloilla, vaikka vain 2 prosenttia heistä oli ammattikalastajia.

Kesän 1940 tapahtumat keskeyttivät kaiken, mitä oli saavutettu: kesäkuussa 1940 Molotovin ja Ribbentropin välisen sopimuksen, joka allekirjoitettiin 23. elokuuta 1939, Neuvostoliiton armeija miehitti Viroon ja elokuussa maa liitettiin Neuvostoliittoon . 14. kesäkuuta ja 1. heinäkuuta 1941 Saaremaa vastaan ​​yli tuhat ihmistä karkotti Siberialle. Syyskuun puolivälissä Saksalaiset joukot laskeutuivat Muhun saarelle. Lokakuun alussa Saaremaa oli miehitetty, ja hänellä oli kolme vuotta saksalaista hallintoa. Vuonna 1944, ennen kuin Neuvostoliitto saavutti Saaremaa, monet saaristolaiset pakenivat Viroon ja turvautuivat länsimaisiin, lähinnä Ruotsiin. 2000-3000 Sõrven niemimaalla asuvia karkotettiin Saksaan; alle puolet heistä palasi vuotta myöhemmin.


Toisen maailmansodan aikana Saarenmaan kohtaloon vaikutti voimakkaasti se seikka, että saari asettui valtavan totalitaarisen valtion länsirajalle - Neuvostoliitto Saaremaa oli rajoitusvyöhyke ja siksi tiukkoja rajoituksia asetettiin navigointiin ja vapauden liikkua saarella jopa tavallisille virolaisille, puhumattakaan ulkomaalaisista. Maassa oli yli 30 Neuvostoliiton armeijaa. Heillä oli yli 4000 hehtaaria maata (Sõrven niemellä, noin 1600 hehtaaria) Saarenmaalla.

Vuonna 1947 asukkaille pakotettiin kollektiivisten tilojen perustus. Sitä seurasi toinen karkotus Siberialle maaliskuussa 1949 ja massamuutto maaseudulta sekä Kuressaareen että mantereelle. Stalinin vuonna 1941 ja toisen maailmansodan jälkeen Hitlerin 1941-1944 tekemät sorvaukset sekä joukkomuutto vuonna 1944 heikensivät läänin väestömäärää lähes kolmanneksella: se laski 40 000: een sodan loppuun mennessä. Nuorten määrä väheni erittäin voimakkaasti, joten se oli vain 1980-luvun alussa, jolloin läänin väestö pysähtyi laskemalla. Mutta tämä prosessi jatkui pienille saarille, jotka kuuluvat läänin alueelle (Ruhnu, Abruka, Vilsandi).

Merkittävintä on Ruhnin saaren kohtalo, jonka väestö koostui etnisistä ruotsalaisista. He kaikki muuttivat Ruotsin viimeisen sodan aikana ja nyt väestö on täysin uusi, joka koostuu uusista tulijoista mantereelta ja muilta saarilta.


Väestön merkittävien menetysten lisäksi Saarenmaa ja muut virolaiset saaret eivät voineet päättää omasta kehityksestään, koska kaikki keskitettiin ja kaikki päätökset tehtiin Tallinnassa ja Moskovassa. Pienet kylät, koulut, meijerit, kalastusosuuskunnat poistettiin ja suuret perustettiin.

16. marraskuuta 1988 hyväksyttiin Viron SSR: n itsenäisyyden julistus, joka merkitsi rauhallisen taistelun aloittamista maan itsenäisyyden palauttamiseksi. 20. elokuuta 1991 Viron tasavallan korkein neuvosto julisti valtion itsenäiseksi tasavallaksi. Kesäkuussa 1992 järjestettiin kaksi tärkeää tapahtumaa Virossa, paikallinen valuutta - kroon - toteutettiin 20. kesäkuuta ja kansanäänestys hyväksyi uuden perustuslain 28. kesäkuuta.

20. syyskuuta 1992 valittiin uusi parlamentti - Riigikogu.